Vuosikymmen sitten alkoi matka Venukseen

Venuksen kaasukehän pyörteilyä

Tasan kymmenen vuotta sitten Euroopan avaruusjärjestön Venus Express -luotain laukaistiin kohti naapuriplaneettaamme. 153 vuorokautta kestäneen matkan jälkeen luotain asettui Venusta napojen kautta kiertävälle radalle, jolla sen kiertoaika oli 24 tuntia. Kaukaisin piste oli etelänavan kohdalla 66 000 kilometrin etäisyydellä ja lähin pohjoisnavan päällä 200 kilometrissä.

Venus Expressin mukana oli myös suomalaista tekniikkaa ja osaamista. Patria suunnitteli ja valmisti luotaimen tehonsäätöjärjestelmän, Ilmatieteen laitos puolestaan oli mukana aurinkotuulen ja Venuksen ionosfäärin hiukkasia tutkivan ASPERA-4-mittalaitteen toteutuksessa.

Luotainlennon keskeisiä tavoitteita oli tutkia Venuksen kaasukehän ilmiöitä ja selvittää siinä tapahtuvia muutoksia. Planeetan pinnalla tuulet puhaltelevat hyvin heikosti, vain joidenkin kilometrien tuntinopeudella, mutta tiheän kaasukehän ansiosta vähäisetkin puhurit ovat varsin voimakkaita.

Pilviverhon yläosissa noin 65 kilometrin korkeudella on sen sijaan käynnissä melkoinen myräkkä. Tuulennopeus voi nousta 400 kilometriin tunnissa, mikä on 60-kertainen verrattuna planeetan pyörimisnopeuteen. Tästä huimasta erosta on seurauksena vinhaa pyörteilyä kaasukehän yläosissa. 

Erityisesti napaseuduilla, missä päiväntasaajan alueilta tullut kuuma kaasu jäähtyy ja alkaa vajota alemmas, on suunnattomia pyörteitä, joista otsikkokuvaan on koottu edustava kavalkadi. Kuvat on otettu etelänavan yläpuolelta helmikuun 2007 (vasemmassa ylänurkassa) ja huhtikuun 2008 (oikeassa alakulmassa) välisenä aikana. 

Pyörteilevät ja alaspäin vajoavat virtaukset painavat pilviverhoa napa-alueilla useita kilometrejä keskimääräistä alemmas, kaasukehän kerroksiin, joissa lämpötila on korkeampi kuin pilvien tasalla normaalisti. 2 000–3 000 kilometrin läpimittaiset pyörteet muuttavat nopeasti muotoaan, kun tuulenpuuskat riepottelevat jatkuvasti paksuja pilviä.

 

 

Venus Expressin pitkä ja arvokkaita tutkimustuloksia tuottanut taival päättyi, kun se sukelsi Venuksen tiheään kaasukehään. Tuhoisaa syöksyä alettiin valmistella jo loppukeväästä 2014, kun luotaimen asennonsäätömoottoreiden polttoaine alkoi olla vähissä. Venus Express ohjattiin radalle, jolla se käväisi kiertoratansa lähimmässä pisteessä yhä syvemmällä kaasukehässä.

Touko–kesäkuussa radan lähin piste aleni vähitellen 130 kilometriin. Samalla pystyttiin tekemään havaintoja ja mittauksia kaasukehän kerroksista, joita ei aiemmin ollut voitu tutkia. Heinäkuussa radan alin piste nostettiin 460 kilometriin, jolloin kiertoaika lyheni hieman yli 22 tuntiin.

Venuksen vetovoima alensi rataa hiljalleen ja marraskuun lopulla sitä oli tarkoitus nostaa niin paljon, että luotain olisi jatkanut toimintaansa vuoden 2015 puolelle. 28. marraskuuta radioyhteys alkoi kuitenkin pätkiä ja vihoviimeinen signaali vastaanotettiin 18. tammikuuta 2015. Luotain oli tuhoutunut. 

Kuvat: ESA/VIRTIS-Venus Express/INAF-IAPS/LESIA-Obs. Paris/G. Piccioni [otsikkokuva]; ESA/C. Carreau