Varaudu: Juno kohtaa Jupiterin huomenna

Nyt se alkaa! Juno-luotain on ensimmäisen kerran tutkimuksellisesti tositoimissa huomenna, kun se lentää radallaan läheltä Jupiteria.

Juno-luotain saapui kiertämään jättiläisplaneetta Jupiteria heinäkuun 4. päivänä, mutta silloin se ei ennättänyt tekemään havaintoja: se vempautti riskaabelisti itsensä pitkän planeettainvälisen lennon jälkeen soikealle kiertoradalle Jupiterin ympärillä ja sen tutkimuslaitteita alettiin vasta tämän jälkeen käynnistellä vähitellen.

Yksi kierros radalla kestää 53,5 Maan vuorokautta.

Kaikki laitteet on nyt toiminnassa ja valmiina huomenna tapahtuvaan ensimmäiseen spurttiin. Luotain on nykyisen, hyvin soikean kiertoratansa Jupiteria lähimmässä kohdassa huomenna lauantaina klo 15:51 Suomen aikaa (12:51 UTC), jolloin sen etäisyys Jupiteria ympäröivästä pilvikerroksesta on vain noin 4200 kilometriä.

Mikään luotain koskaan aikaisemmin ei ole ollut näin lähellä Jupiteria, ellei huomioon oteta tehtävänsä lopuksi planeettaan tarkoituksella syöksymään ohjattua Galileo-luotainta ja sen mukana lentänyttä pientä kaasukehäsondia. Galileo oli Junon edeltäjä, ja se kiersi Jupiteria 14 vuoden ajan joulukuusta 1995 syyskuuhun 2003.

Ohilennon aikana Juno kiitää huimalla 208 000 kilometrin tuntinopeudella, joten se tulee tekemään mittauksia ja ottamaan kuvia nopeasti ja tehokkaasti. Maahan niitä lähetetään vasta myöhemmin, mutta maistiaisia odotetaan jo viikonloppuna.

Myöhemmin Junon rataa muutetaan vähemmän soikeaksi, jolloin ohilennot tapahtuvat hieman hitaammin, mutta niitä ei tule olemaan montaa: koko suunnitellun lentonsa aikana Juno tulee tekemään tämän jälkeen vain 35 ohilentoa lisää, mutta se tulee varsinaisen tutkimusohjelmansa alettua tutkimaan Jupiteria koko ajan.

Nyt luotain keskittää pääasiallisen havaintotoimintansa vain ohilennon aikaan.

Odotettavissa on siis kiinnostavia tietoja kaikilta kahdeksalta tutkimuslaitteelta ja komeita kuvia. Kuvissa on niin lähikuvia kuin laajakulmakuvia, jotka tulevat näyttämään Jupiterin ja sen pilvipeiton paremmin kuin olemme nähneet aikaisemmin. Ainakin toivottavasti – lento on vaaroja täynnä, ja niistä suurin on Jupiteria ympäröivä voimakas säteily.

Otsikkokuvassa on Jupiter Junon Junocam-kameran kuvaamana 23. elokuuta. Etäisyys Jupiteriin oli tuolloin vielä 4,4 miljoonaa kilometriä.

Galileo-luotaimen 339 kg massaltaan ollut kaasukehäsondi syöksyi Jupiteriin 7. joulukuuta 1995. Se lähetti tietoja lähes tunnin ajan (57,6 minuuttia) pudotessaan yhä syvemmälle kaasukehässä. Junon huomenna (toivottavasti) ottamat lähikuvat kaasukehän yläosista ovat hieno lisä sondin lähettämiin tietoihin!