Vaarallisin osuus edessä: sähkölentokone lähtee ylittämään Tyyntä valtamerta

Päivitys 25.5. klo 18:05. Lentoa on lykätty toistaiseksi sääennusteen muututtua epäsuotuisaksi.

Aurinkovoimalla ympäri maailman lentävä Solar Impulse -lentokone on ollut jo lähes kuukauden maassa, odottamassa Kiinan Nankingissä sopivia olosuhteita matkan kenties vaarallisimmalle lennolle: kuusi vuorokautta kestävälle yksinlennolle Kiinasta Havaijille.

Solar Impulse on erittäin kevyt (vain katumaasturin luokkaa), suurikokoinen (siipien kärkiväli on pitempi kuin Boeing 747 Jumbo-Jetillä) ja periaatteessa alitehoinen, yksipaikkainen lentokone, joten lennosta tulee haastava. 

Lennon aikana kone käyttää ainoastaan akuissaan olevaa ja aurinkokennojen tuottamaa sähkövirtaa. Jos kaikki sujuu hyvin, ei koneella ole mitään ongelmia, sillä sen akkujen kapasiteetti, moottorien teho ja aurinkopaneelien sähköntuotto on laskettu enemmän kuin tarkasti; teknisesti kone pystyy lentämään vaikka viikkokausia, kunhan se saa päivisin auringonvaloa.

Sen sijaan yllättävä pilvisyys voi vaarantaa lennon onnistumisen.  Suurempi ongelma on kuitenkin tuuli. Kone lentää luonnostaan hitaasti, joten myötätuulessakin 8172 kilometriä pitkä lento kestää vähintään viisi vuorokautta.

Siksi suurin ongelma on lentäjä. Maailmanympärilennolla pilotteina ovat Bertrand Piccard ja André Borschberg, jotka ovat vuorotelleet kuudella aikaisemmalla etapilla. Nyt puikkoihin astuu Borschberg, jotta Piccard, lentäjistä kuuluisampi, pääsee lentämään puolestaan koneen Havaijilta Yhdysvaltain mannermaalle.

Kumpikin on harjoitellut pitkää yksinlentoa varten huolellisesti ja simuloinut lentoa jo ennalta. He ovat opetelleet itsesuggestion avulla ottamaan pieniä torkkuja silloin tällöin, jotta pitkiä, yhtäjaksoisia nukkuma-aikoja ei tarvita. Koneessa on yksinkertainen autopilotti, mutta sitä ei voi jättää lentämään liikennelentokoneen tapaan pitkäksi aikaa itsekseen ilmanvalvontaa. Niinpä lentoprofiili on suunniteltu sellaiseksi, että pilotti pysyy koko ajan aktiivisena. 

Öisin kone lentää korkeammalla, missä lentäminen vaatii vähemmän energiaa. Päivällä kone laskeutuu alemmaksi ja koettaa maksimoida lentoajan päivänpaisteessa alueilla, missä ei ole edes ohutta yläpilveä. Aamuisin kone tarvitsee mahdollisimman nopeasti virtaa aurinkopaneeleista, sillä pimeässä ja kylmässä lentäminen syö akkujen varaustasoa nopeasti.

Mahdollinen turbulenssi, pilvialueet ja tuulivyöhykkeet tekevät lentämisestä muutenkin aktiivista, ja saattavat johtaa lentosuunnitelman muuttamiseen lennon aikana. Ne kaikki voivat tehdä myös nokkaunien ottamisesta hankalaa.

Koneen ohjaamo on myös hyvin askeettinen: sillä on kylmä ja sitä ei ole paineistettu, joten pilotilla on päällään erikoispuku.

Lennolla on siis monia riskitekijöitä, minkä vuoksi koneella lähdetään matkaan vasta kun olosuhteet ovat sopivat. Nähtävästi tänään illalla näin on, ja suunnitelman mukaan Borschberg lähtee lentoon klo 22 Suomen aikaa. Koneen akut ovat lähtiessä täyteen ladattuina ja hän lipuu ensimmäisen yön aikana Kiinan mantereelta jo meren päälle. 

Jos kaikki sujuu hyvin, hän laskeutuu Havaijille lauantaina – mutta sään ennustaminen viiden päivän päähän on lievästi epävarmaa, joten lennosta tulee _oikeasti_ kiinnostava.

Alla on Tiedetuubin ennen maailmanympärilentoa Solar Impulsesta tekemä video: