Uudelleenkäytettävä raketti yrittää uudelleen tehdä historiaa

SpaceX -yhtiö on yrittänyt jo kaksi kertaa aikaisemmin tuoda takaisin Falcon 9 -kantorakettinsa ensimmäisen vaiheen uudelleen käyttämistä varten, ja huomenna tapahtuvalla laukaisulla tätä koetetaan taas kerran. Otsikkokuvassa rakettia nostetaan pystyyn laukaisualustalleen.

Viime kerralla rakettivaiheen laskeutuminen Atlantin valtamerellä sijaitsevan, jotakuinkin jalkapallokentän kokoisen lavettilaivan päälle lähes onnistui, ja tällä kerralla lentoa on jälleen hienosäädetty edellisten epäonnistumisten oppien mukaan.

Edellisellä kerralla rakettimoottorin venttiili jumiutui väärään asentoon ja ensimmäisessä laskeutumisyrityksessä rakettivaiheen ohjausevien liikuttamiseen käytettävä hydrauliikkaneste loppui kesken. Nyt näitä ongelmia ei pitäisi olla, mutta laskeutumisen onnistuminen on edelleen erittäin suuri haaste.

Space X on historiansa valossa sisukas yhtiö, joka yrittää niin kauan, kunnes se onnistuu. Uudelleenkäytettävyys on ollut yhtiön eräs perusajatuksista alusta alkaen, ja se tulee tekemään varmasti kaikkensa, jotta se onnistuu tässä.

Sen jälkeen jää nähtäväksi, kuinka paljon rakettivaiheiden huoltaminen uusia lentoja varten tulee maksamaan ja onko se kaiken vaivan väärti. Kriitikoiden mukaan uudelleenkäytettävyys vaatii noin 20% enemmän polttoainetta ja tulee lopulta kalliimmaksi, mutta toisaalta samat kriitikot ovat arvostelleet jo aiempiakin Space X:n tekemisiä ja joutuneet pyörtämään sanansa.

Mikäli huomisella lennolla rakettivaihe onnistuu laskeutumisessa, se saa erityiskohtelun verrattuna siihen, mistä vaiheille on suunniteltu jatkossa. Tämä kuljetettaisiin Teksasiin yhtiön tehtaille tarkkoihin tutkimuksiin ja siellä se valmisteltaisiin uuteen lentoon. 

Luxemburgissa majaansa pitävä satelliittioperaattori SES ilmoitti 17. kesäkuuta olevansa valmis laukaisemaan SES-9 -tietoliikennesatelliittinsa syyskuussa tällä rakettivaiheella, mikäli Space X kelpuuttaa sen uuteen lentoon. SES luonnollisesti saa tuolloin laukaisunsa alennushintaan, koska lento on tavanomaista riskaabelimpi.

Huomisen lennon lentoprofiili on alla: siinä missä ensimmäinen vaihe palaa takaisin alas maahan, jatkaa Dragon-alus kiertoradalle. Kuten aikaisemmillakin lennoilla, ei ensimmäisen vaiheen laskeutumisen onnistuminen tai epäonnistuminen vaikuta laukaisun onnistumiseen.

Tämä Dragonin lento on jo seitsemän rutiininomainen miehittämätön rahtilento avaruusasemalle. Aluksen kuormana on hieman yli 1,8 tonnia rahtia Kansainväliselle avaruusasemalle ja siitä noin 1,5 tonnia on kiireellistä tavaraa, kuten ruokaa, varaosia ja miehistön tarvitsemia tavaroita (kuten vaihtovaatteita). Kun edellinen aseman huoltolento, venäläisen Progress-rahtarin tekemä lento viime huhtikuussa epäonnistui, on näillä tarvikkeilla hieman kiire.

Miehistö ei ole hengenvaarassa ilman näitä tarvikkeita, mutta jos nyt rahtia ei saada perille, joudutaan asemalla aloittamaan säännöstely viimeistään lokakuussa.

Lisäksi mukana on vähemmän kiireellisiä koelaitteita, kuten esimerkiksi espoolaiskoululaisten sienikoe, ja myös tuleviin eurooppalaisastronauttien lentoihin liittyviä tavaroita. Syyskuussa ESAn tanskalaisastronautti Andreas Mogensen käy asemalla ja joulukuussa ESAn brittiastronautti Timothy Peake lähtee asemalle puoleksi vuodeksi. Lennoilla tarvittavia tuotteita viedään siis näin jo etukäteen.

Dragon-aluksen sisälle laitettiin vielä tänään tuoretta ruokaa sekä tieteellisiä koejärjestelyjä, jotka vaativat huolenpitoa mahdollisimman lähelle laukaisua asti.

Falcon 9:n on tarkoitus lähteä matkaan huomenna Floridasta, Cape Canaveralin laukaisualustalta no. 40 klo 17:21:12 Suomen aikaa ja jos raketti ei pääse sekunnin sisällä matkaan, laukaisua pitää lykätä myöhemmäksi.

Avaruusasemalle alus saapuu tiistaina, jolloin astonautti Scott Kelly ja kosmonautti Gennadi Padalka nappaavat siitä kiinni aseman robottikäsivarrella ja asettavat Dragonin sen avulla kiinni avaruusaseman Harmony-moduulin alapuolella olevaan telakointiporttiin.

Dradonin mukana on myös kaksi pikkusatelliittia, jotka vapautetaan avaruuteen aikanaan Japanin Kibo-laboratoriossa olevasta ilmalukosta. Yksi näistä on tanskalaisen Ålborgin yliopiston AAUSAT5 – jos kaikki menee suunnitelman mukaisesti, lähettää tanskalaisastronautti Andreas sen syyskuussa matkaan.

Alla on video, joka on kuvattu ESTECissä AAUSAT5:n ollessa siellä testattavana.