Ihme otus

Kanadan Kalliovuorilla sijaitseva Burgess Shale on kuuluisa kummallisista fossiileista. Yli 500 miljoonaa vuotta sitten kambrikaudella eläneiden olioiden jäänteet ovat raavituttaneet tutkijoiden päitä jo yli sadan vuoden ajan. Yksi esiintymän omituisimmista lajeista on Hallucigenia, joka nimensä mukaisesti muistuttaa houreisen unimaailman hirviötä. Parin sentin mittaisen kummajaisen sijoittaminen eliökunnan sukupuuhun on ollut työlästä, sillä sen rakenteestakaan ei ole ollut varmuutta. Merenpohjassa ryömineen Hallucigenian pitkulaisessa kehossa on toisella puolella piikkejä ja toisella puolella ulokkeita, joiden luonnetta ei ole tiedetty. Toiset niistä ovat jalkoja, toiset eivät, mutta kummat? Eikä eliön pää- ja häntäpuolestakaan ole ollut varmuutta.
Kuva: M. R. Smith / Smithsonian Institute
Nyt tutkijat ovat päätyneet siihen, että muinaisen Hallucigenian nykysukulaisia ovat käsnäjalkaiset, trooppisissa metsissä asustavat matomaiset eläimet. Sukulaisuussuhteesta on esitetty arveluja jo aiemmin, mutta varmistava yhteinen tekijä löytyi niiden jaloista tai tarkemmin sanottuna kynsistä. Sekä Hallucigenian että käsnäjalkaisten kynsissä on kerroksittain ihmisen kynsinauhaa muistuttavaa ainesta. Käsnäjalkaiset käyttävät ravinnon “pureskeluun” kynsin varustettuja jalkojaan ja sama päti ilmeisesti myös Hallucigeniaan. Käsnäjalkaisten esi-isän varmistuminen muutti laajemminkin ajatuksia evoluution kulusta. Aiemmin oltiin siinä käsityksessä, että niveljalkaiset – joihin lukeutuvat hämähäkit, hyönteiset ja äyriäiset – ovat läheistä sukua käsnäjalkaisille. Tutkijoiden mukaan niin ei kuitenkaan ole, vaan ne ovat lähinnä kaukaisia serkkuja. Esimerkiksi karhukaiset ovat paljon likeisempää sukua niveljalkaisille. Tutkimuksesta kerrottiin Cambridgen yliopiston tiedotteessa (www.cam.ac.uk/research/news/misunderstood-worm-like-fossil-finds-its-place-in-the-tree-of-life).

Juttuja samasta aiheesta