Plutoa lähestyvä New Horizons -luotain on todellakin taas iskussa: se lähetti eilen ensimmäisen kuvansa toimintahäiriön jälkeen ja tuo (yllä oleva) kuva on tähän mennessä upein ja tarkin kuva mystisestä kääpiöplaneetasta. Se onkin luontevaa, sillä luotain lähestyy Plutoa kovaa vauhtia.

Kuva on otettu kahdeksan miljoonan kilometrin etäisyydeltä ja sen huomiota herättävin muoto on alaoikealla hieman vinottain näkyvä hieman sydämeltä näyttävä vaalea alue. Se on noin 2000 km läpimitaltaan ja siitä tekee erityisen selvän vieressä oleva, noin 3000 km pitkä tumma laikkujen sävyttämä alue. 

Tuo tumma alue, missä ovat aiemmin hämmennystä herättäneet hieman neliömäiset täplät, on saanut nyt tutkijoiden parissa lempinimen ”valas”. Se näyttää tosiaankin valaalta alla olevassa, koko Pluton kuvatusta pinnasta olevassa kartassa.

Kun New Horizons lähestyy Plutoa, tulevat kuvat luonnollisesti koko ajan tarkemmiksi ja paremmiksi. Samalla Pluto pyörii akselinsa ympäri, ja sen vuoksi tämä nyt kuvissa oleva alue on näkyvissä seuraavan kerran kunnolla vasta ohilennon aikaan. Silloin sen yksityiskohdat nähdään noin 500 kertaa paremmin. Ohilentoon onkin Pluton ajanlaskun mukaan enää vajaa vuorokausi.

Lähimmillään luotain on 14. heinäkuuta ja ensimmäiset ohilennon aikana otetut kuvat ja mitatut tiedot saadaan Maahan seuraavan päivän aamuna; New Horizons käy kääpiöplaneettan pinnan päällä vain noin 12 500 kilometrin korkeudella.

Pluton kuvaamisesta tekee haastavaa luotaimen suuri nopeus ja tuolla etäisyydellä Auringosta oleva vähäinen valon määrä. Pilkkopimeää siellä ei kuitenkaan ole, vaan valaistuksen määrä Pluton pinnalla on jotakuinkin sama kuin maapallolla juuri Auringon laskun jälkeen. Tarkalleen ottaen vstaavan ajan omalle paikkakunnalleen voi laskea tällä laskurilla.

NASA on koostanut alla olevan hyvämielisen videon tästä valoasiasta, jonka se on nimennyt Pluto-ajaksi (twitterissä #plutotime).


Juttuja samasta aiheesta