Eilisiltana Maan ohi pyyhältänyt asteroidi 2004 BL86 saatiin onnistuneesti tutkakuviin. Goldstonen 70-metrisellä radioteleskoopilla tehtiin asteroidista mittauksia, joista saatiin koottua 20 yksittäistä kuvaa ja luotua lyhyt video (oikealla) asteroidista, joka pyörähtää akselinsa ympäri kerran 2,6 tunnissa.

Tutkakuvista tehty animaatioKuvien erotuskyky on parhaimmillaan noin neljä metriä pikseliä kohti, joten asteroidin pinnalla erottuu jonkin verran yksityiskohtia, pääasiassa kraattereita. Pienikokoiseksi kappaleeksi 2004 BL86 on yllättävän pyöreä. 

Varsinainen yllätys ei kuitenkaan ollut asteroidin muoto eikä edes sen halkaisija eli noin 325 metriä, vaikka se osoittautuikin hieman arvioitua pienemmäksi, vaan 70 metrin läpimittainen kuu, joka kiertää asteroidia. Videon perusteella näyttää siltä, että kuun kiertorata on voimakkaasti kallistunut asteroidin ekvaattorin eli päiväntasaajan suhteen. 

Periaatteessa kuun löytyminen ei ollut poikkeuksellista, sillä Maan radan tietämillä liikkuvista yli 200-metrisistä asteroideista arviolta 16 prosentilla eli suunnilleen joka kuudennella on yksi tai kaksi pientä kuuta. 

Ohituksen aikana saatiin tutkamittausten avulla määritettyä myös asteroidin rata entistä tarkemmin. Aiempi arvio on edelleen pätevä eli 2004 BL86 ei tule tätä lähemmäs ainakaan 240 vuoteen.

Maan lähistölle tulevat NEO-asteroidit (Near Earth Objects) ovat erityisen tarkkailun kohteina. Kaikkia ei vielä edes tunneta, mutta arvioiden mukaan niistä on löydetty jo yli 98 prosenttia.

Ensi vuonna NASA lähettää matkaan OSIRIS-Rex-luotaimen, joka matkaa tutkimaan asteroidia nimeltä (101955) Bennu (1999 RQ36). Se lukeutuu lähiasteroideihin ja potentiaalisesti vaarallisiksi luokiteltuihin kappaleisiin. Alla oleva kuva on koottu Arecibon 305-metrisellä radioteleskoopilla tehdyistä tutkamittauksista.

Kuva Arecibo Observatory / JPL

Tutkijoiden mukaan on olemassa pieni mahdollisuus, että Bennu törmää Maahan 2100-luvun lopulla. Todennäköisyys on hyvin pieni – alle 0,04 prosenttia – mutta noin 500 metrin läpimittaisen kappaleen törmäys aiheuttaisi suurta tuhoa.

OSIRIS-Rex-luotaimen avulla testataan tekniikkaa, jolla voidaan tutkia uhkaavia avaruuden kappaleita, mutta se tekee myös perustutkimusta, joka antaa tietoa Aurinkokunnan synnystä ja kehityksestä. Luotain saavuttaa määränpäänsä vuonna 2019 ja palauttaa asteroidista ottamansa näytteen Maahan vuonna 2023.

Suunnitelmissa on myös "asteroidikaappaus" 2020-luvulla. ARM-hankkeen (Asteroid Redirect Mission) tarkoituksena on napata kiinni Maan läheisyyteen tuleva pieni asteroidi ja siirtää se Kuuta kiertävälle radalle. Sen jälkeen astronautit matkaavat tutkimaan asteroidia paikan päälle.

Kuva: OSIRIS-Rex -luotain.


Juttuja samasta aiheesta