Rosetta-luotain aloitti lähestymisen

Keskiviikkona 7. toukokuuta klo 20:30 Suomen aikaa komeetta 67P/Churyumov-Gerasimenkoa lähestyvä Rosetta-luotain käytti neljää pientä rakettimoottoriaan 45 minuutin. Kyseessä oli komeettaluotaimen ensimmäinen ratamuutos pitkiin aikoihin, ja aloitti konkreettisesti pitkän manöveerin, jolla Rosetta vempautetaan kohdekomeettansa luokse.

Parhaillaan Rosetta on enää noin 1,7 miljoonan kilometrin päässä komeetasta ja lähestyy sitä ratamuutoksen (ja nopeuden hidastamisen) jälkeen noin 755 metrin sekuntinopeudella.

Tätä seuraa kymmenkunta muuta rakettimoottorien käyttöä kesäkuukausien aikana, ennen kuin luotain saapuu perille 6. elokuuta – jos kaikki sujuu nykyisen suunnitelman mukaan. Kesäkuusta alkaen 67P näkyy Rosettan kameroissa paljon paremmin kuin suurimmillakaan maanpäällisillä kaukoputkilla kuvattaessa, joten tarkempien tietojen perusteella lähestymistä ja sen aikataulua voidaan muuttaa vielä kesällä. Komeetan ja Rosetta-luotaimen välinen etäisyys on vähemmän kuin 50 000 km kesäkuun 4. päivästä alkaen.

Sekä Rosetta että komeetta ovat tällä hetkellä kumpikin omalla kiertoradallaan Auringon ympärillä ja niiden radat osuvat lähelle toisiaan nyt kesällä – koko vuosikymmenen kestäneen matkanteon tarkoituksena on ollut juuri päästä tällaiselle radalle.

Nyt Rosetta on muuttamassa rataansa aivan kuten suurempaan laivaan kiinnittyvä luotsialus aavalla valtamerellä: lähestymällä kohdettaan hitaasti ja siirtymällä sen viereen varovaisesti. Käytännössä Rosetta vähentää nopeuttaan ja hissuttelee kohti komeettaa rakettimoottorien poltoilla edestä päin sitä lähestyen, huolellisesti komeetasta irtoavaa materiaalia (siis sen parhaillaan kehittyvää pyrstöä) varoen.

Itse asiassa tämä ensimmäinen ratamuutos oli enemmänkin testi, jolla varmistettiin että Rosettan laitteet ja rakettimoottorit toimivat kunnolla. Se pudotti suhteellista nopeutta komeetan suhteen "vain" 20 metrillä sekunnissa.

Seuraava ratamuutos on toukokuun 21. päivänä ja siitä eteenpäin ensin joka toinen viikko ja sitten kerran viikossa heinäkuun loppuun saakka. Lopulta 23.7. luotaimen ja komeetan välinen nopeusero on enää vain 7,9 m/s.

Sen jälkeen alkaa loppulähestyminen. Elokuun 3. päivänä tapahtuva ratamuutos vääntää radan sellaiseksi, että Rosetta tulee lähimmillään vain 70 kilometrin päähän komeetasta sen sijaan että se viilettäisi sen ohi 200 kilometrin etäisyydeltä. Niiden välinen nopeusero vähenee silloin vaivaiseen yhteen metriin sekunnissa. Ja sitten, 6. elokuuta, Rosetta kiepauttaa itsensä kiertoradalle 67P:n ympärillä.

Käytännössä tosin rata vetovoimaltaan hyvin heikon komeettaytimen ympärillä on hyvin epävakaa, joten lennonjohdon täytyy pitää luotainta puolipakolla oikealla radallaan ja huolehtia siitä, että se pysyy kaukana mahdollisista kaasupurkauksista.


Juttuja samasta aiheesta