Avaruusteleskooppi Hubblen seuraaja, James Webb Space Telescope on jälleen yhtä askelta lähempänä laukaisuaan avaruuteen, kun Euroopan avaruusjärjestö ESA allekirjoitti Arianespacen kanssa sopimuksen teleskoopin laukaisusta.

Uusi, suurikokoinen superteleskooppi singotaan avaruuteen lokakuussa 2018 Ariane 5 -kantoraketilla.

1960-luvulla kuuohjelman aikaan NASAn johtajana olleen James Webbin mukaan nimetty avaruusteleskooppi on ollut suunnitteilla jo pitkään ja sen monimutkaista peilijärjestelmää on testattu testaamisesta päästyä. Monet teleskooppiin asennettavista havaintolaitteista on jo tehty ja laukaisupäivän päättäminen sekä allekirjoitus laukaisusta on konkreettinen askel eteenpäin hankkeessa.

Teleskooppi on NASAn, ESAn ja Kanadan avaruusviraston yhteishanke, ja laukaisu avaruuteen Arianella on osa ESAn osuutta hankkeesta. Lisäksi eurooppalaisvoimin tehdään teleskooppiin kaksi sen neljästä havaintolaitteesta.

Uusi teleskooppi, joka tunnetaan paremmin lyhennenimellä JWST, tulee katsomaan maailmankaikkeutta näkyvän valon sekä infrapunaisen aallonpituuksilla. Se soveltuu erinomaisesti monenlaisten kohteiden havaitsemiseen, alkaen aina kaukana universumin alkuaikoina syntyneistä galakseista päätyen nyt kehittyviin tähtiin sekä planeettajärjestelmiin niiden ympärillä.

Teleskoopilla voidaan tehdä havaintoja myös oman aurinkokuntamme kohteista, kuten asteroideista, komeetoista, planeetoista ja niiden kuista.

JWST:ssa on suuri 6,5 metriä halkaisijaltaan oleva peili, joka on liian suuri laukaistavaksi kantoraketilla yhtenä kappaleena. Siksi peili on tehty osista, jotka laukaistaessa ovat nipussa, mutta jotka avaruudessa avautuvat tarkasti oikeille paikoilleen muodostamaan optisesti virheettömän, yhden suuren peilin.

Teleskoopin massa on 6,6 tonnia ja se sijoitetaan 1,5 miljoonan kilometrin päähän Maasta Lagrangen pisteeseen 2 – siis Auringosta katsottuna Maan “varjopuolelle”.

Pitkän odotuksen jälkeen näin tapahtuu siis lokakuussa 2018. Näiden välissä olevien kolmen vuoden aikana teleskoopin rakentaminen saadaan päätökseen, se testataan huolellisesti ja kuljetetaan Kouroun avaruuskeskukseen.

Laukaisupaikalle varustetaan teleskooppia varten oma erityisen puhdas tila, missä JWST valmistellaan lentoon ja asennetaan kantoraketin nokkakartion sisään. Teleskoopin peilit tulee pitää koko ajan mahdollisimman puhtaana, eikä siihen sallita pientäkään pölyn tai muun optisia ominaisuuksia heikentävien hitusten kerääntymistä.

Yllä olevalla videolla näytetään JWST:n ensimmäisen peilin asentamista paikoilleen. Kaikkiaan näitä kappaleita on 18 kappaletta. 

Teleskoopin tutkimuslaitteet sisältävä ns. tiedemoduuli on jo valmis ja sen on testattavana NASAn Goddardin avaruuslentokeskuksessa pääkaupunki Washingtonin luona.