Red Dragon ja Falcon 9 Heavy

Punainen Lohikäärme lähtee Marsiin vuonna 2018 – tästä on kyse


Tämä ei ole sinällään uutinen, mutta on silti: puheiden jälkeen on aika toimia, ja Space X -yhtiö tähtää Dragon -avaruusaluksensa erikoisversion lähettämiseen Marsin pinnalle vuonna 2018. Siis jo kahden vuoden kuluttua. Tämä saattaa merkitä punaisen planeetan tutkimisen lähiaikojen suunnitelmien lähes kokonaan uuteen uskoon laittamista.


Space X, ja ennen kaikkea sen perustaja Elon Musk ovat puhuneet Mars-lennoista jo pitkään, joten tänään tullut tieto vuoteen 2018 tähtäämisestä ei sinällään ollut mikään yllätys.

Yhtiö on testaamassa uutta Falcon 9 -kantoraketin raskasta versiota mahdollisesti jo tämän vuoden lopussa, ja tuo jättiraketti pystyisi vaivatta lähettämään miehitettyihinkin lentoihin kykenevän avaruusaluksen Marsiin.

Ongelmana on ennemminkin matka Marsiin, sillä sisätilat pienessä avaruuskapselissa eivät olisi järin suuret ja lennolla ei näin olisi kovinaan suurta marginaalia hätätilanteista selviytymiseen – ja niitä varmasti ensimmäisellä Mars-lennolla on odotettavissa.

Onkin todennäköistä, että ensimmäisiä miehitettyjä lentoja varten tarvittaisiin useampia aluksia ja mahdollisesti erillinen alus matkantekoa varten. Silti koelento automaattisella Punainen Dragon -nimen saaneella (Red Dragon), nyt tulossa olevan miehitetyn Dragon-aluksen Mars-versiolla on tärkeä askel eteenpäin: se osoittaa, että yksityinen yhtiö paitsi pystyy tekemään lennon Marsiin, niin myös tekee sen astronauttien kuljettamiseen kykenevällä aluksella ja ennen NASAa. 

NASAn, ja kaikkien virallisten avaruushallintojen suunnitelmat lennoista Marsiin ovat venyneet ja vanuneet varsin paljon, ja nykyisen (epäuskottavan) suunnitelman mukaan ihmiset voisivat olla Marsin pinnalla joskus 2030-luvulla. Sitä ennen tehtäisiin lentoja robottiluotaimin, jotka voisivat myös tuoda näytteitä Marsin pinnalta Maahan.

Space X aikoo näyttää kaikelle tälle virallisbyrokraattiselle suunnittelulle keskisormea. Sen suunnitelmana on nyt lähettää alus Marsiin kahden vuoden päästä ja tuoda näyte sillä maapallolle. Suunnitelma on huima, mutta mahdollinen.

Ja kuten aikaisemminkin, Space X on tehnyt sen, minkä se on luvannut – ennemmin tai myöhemmin.

Juuret jo vuodessa 2013

Kuten sanottua, ei julkistettu hanke ole yllätys. 

Space X suunnitteli yhdessä NASAn Amerin avaruuslentokeskuksen kanssa lentoa Marsiin jo 2010-luvun alussa ja ehdotti lennolleen NASAn rahoitusta vuonna 2013 ja 2015. Tuolloin aikomuksena oli lähettää alus matkaan vuonna 2022.

Ehdotuksia ei hyväksytty, joten yhtiö jatkoi pohtimista itsekseen omalla kustannuksellaan. Lopulta tänään se ilmoitti, että tavoitteena on aluksen lähettäminen jo vuonna 2018.

Tässä on kuitenkin vielä monia tekijöitä, jotka saattavat viivyttää aikataulua.

Ensinnäkin aluksen lähettämiseen käytettävä Falcon 9 Heavy -kantoraketti ei ole vielä lentänyt. Se käyttää kolmea nyt käytössä olevan ja luotettavaksi havaitun Falcon 9 -raketin ensimmäistä vaihetta, joten on todennäköistä, että jättiraketti toimii. Mikään ei kuitenkaan ole varmaa, ennen kuin raketti oikeasti lentää.

Falcon 9 Heavy on suuri imagotappio NASAlle, joka avaruussukkulan eläkkeelle lähettämisen jälkeen on kehittänyt uutta suurta kantorakettia, joka tunnetaan nyt nimellä SLS, eli Space Launch System. Se on käytännössä avaruussukkuloiden ja ammoisten Apollo-lennoilla käytettyjen Saturn 5 -kantorakettien tekniikan uusi tuleminen, ja siten jo syntyjään vanhanaikainen. 

Falcon 9 sen sijaan on uutta suunnittelua, ja sen raskas versio on hyvin suoraviivainen ja edullinen jatkokehitelmä. 

Red Dragon

Itse avaruusalus, Red Dragon, jonka on tarkoitus laskeutua pehmeästi rakettimoottorien hidastamana Marsiin, perustuu nyt käytössä olevan avaruusaseman rahtialuksen Dragonin kehitteillä olevaan miehitettyyn versioon.

Se laskeutuisi Maahan laskuvarjojen tai siipien sijaan yksinkertaisesti rakettimoottorien avulla pystysuoraan hieman samaan tapaan kuin helikopterit. Ja marslentoversio tekisi samoin, mikä Marsin ohuessa kaasukehässä ja Maata pienemmässä painovoimassa on "helppoa".

Dragonin Mars-versio olisi halkaisijaltaan 3,6 metriä, sen sisällä olisi seitsemän kuutiometriä tilaa ja se voisi kuljettaa Marsin pinnalle laskelmien mukaan yhden tonnin painoisen lastin.

Tänään julkistetun suunnitelman mukaan NASA toimittaisi ensilentoalukseen tieteellisiä tutkimuslaitteita, jotka voisivat porata ja analysoida näytteitä Marsin pinnan alta, ja tutkia kameroin ja sääinstrumentein ympäristöä ja sen olosuhteita.

Laukaisun ja aluksen hinnaksi lasketaan noin 600 miljoonaa dollaria, mikä on hieman enemmän kuin esimerkiksi noin 380 miljoonaa dollaria maksaneella Phoenix-laskeutujalla, mutta alus olisi suurempi ja kyseessä olisi sen koelento. Jatkossa siis vastaavien lentojen tekeminen olisi edullisempaa.

Lisäksi erittäin merkittävää on se, että alus voisi onnistuessaan olla myöhemmin astronauttien kulkuväline punaisen planeetan pinnalle, ja lento voisi tapahtua nopeammin kuin NASAn suunnitelmat tai hurjimmatkaan haaveet nyt sanovat.

Jos vuoden 2018 lento sujuisi hyvin, olisi seuraava lento vuonna 2021 kuitenkin vielä miehittämätön. Silloin aluksen "ylimääräinen" rahtikapasiteetti käytettäisiin siten, että mukaan laitettaisiin näytteenhakulaitteisto, raketti sen laukaisemiseksi kohti Maata ja pieni kapseli, jonka sisällä näyte voisi saapua Maan lähelle. Aikomuksena ainakin nyt on tuoda näyte erikseen lähetettävällä aluksella Maan kiertoradalta tänne maapallon pinnalle.

Paljon kritiikkiä herättänyt ja aiheestakin viime aikoina hyljeksitty Mars One -hanke on haaveillut käyttävänsä Dragon-aluksia miehistöjensä lähettämiseen. Mikäli tulossa olevat kokeet sujuvat hyvin, voi hyvinkin olla niin, että ensimmäiset ihmiset olisivat Marsissa jo vuonna 2023 – siis vuosikymmentä aikaisemmin, kuin virallisten suunnitelmien mukaan nyt parhaimmassa mahdollisessa tapauksessa.

Hyvä, Space X, ja hyvä Red Dragon!

Dragon Marsissa

Kuvat: Space X