Mars-kulkijan lasertykki sai supernäön

Punaisen planeetan pinnalla kohta jo kolmen vuoden ajan vaeltanut Curiosity-kulkija sai viime viikolla vähän kuin uudet silmät. Uusia linssejä ei Marsiin ole luonnollisestikaan lähetetty, mutta sen ChemCam-tutkimuslaitteeseen asennettiin uusi ohjelmisto, joka tekee sen näkökyvystä tarkemman.

Se, että luotaimien ja kulkijoiden ohjelmistoja päivitetään uusiin ja parempiin, ei ole mitenkään erityistä. Nykyisin varsin usein pitkään avaruudessa olevat laitteet tulevat päivityksien ansiosta jopa alkuperäistä paremmiksi ja toisinaan aluksia laukaistaan avaruuteen jopa ikään kuin puolivalmiiden ohjelmistojen kanssa, koska lopulliset voidaan lähettää sitten myöhemmin. Luonnollisestikaan nämä ohjelmistot eivät ole lennon kannalta kriittisiä.

Itse kulkijan ohjelmia on myös paranneltu jo useaan otteeseen, mutta nyt tehty ChemCam-laitteen ohjelmistopäivitys hieman eri tyyppinen. Kyseessä on kulkijan kameramastossa oleva lasertykki ja sen yhteydessä oleva kameralaitteisto, joiden tehtävänä on ampua laserilla näkökentässä (maksimissaan noin kahdeksan metrin päässä) olevaa kohdetta ja havaita siitä laserpulssien höyrystämää kaasua. Kameralaitteisto ja spektrometri tutkivat valon eri aallonpituuksia havaitsemalla mitä aineita kaasussa on ja näistä tiedoista voidaan päätellä mistä kohde koostuu.

ChemCamin kameran (joka itse asiassa on pieni, tehokas kaukoputki) ottama kuva, joka on nyt tarkka.

Parin vuoden ajan laite toimi erinomaisesti, mutta sitten kameran tarkentamiseen käytetty pienempitehoinen laseretäisyysmittari rikkoontui. Sen jälkeen kuvat ovat olleet epätarkkoja. Ainoa tapa saada kohtuullisia kuvia oli ottaa niitä eri tarkennuksilla hyvin paljon, mihin kului paitsi aikaa, niin myös ylimääräisten kuvien lähettäminen söi kallisarvoista kaistanleveyttä linkissä Maahan.

Niinpä laitteiston tekemisestä vastanneet amerikkalaiset ja ranskalaiset tutkijat kehittivät ohjelmiston, joka pystyy korjaamaan tämän vian. Periaatteessa tekoälyohjelma osaa nyt valita tarkimman kuvan ja lähettää sen vain Maahan, minkä lisäksi se oppii tarkentamaan kameraa paremmin ja ottaa siten vähemmän kuvia samaa kohdetta tutkiessaan.

Nyt kuvien tarkkuus on tutkijoiden mukaan parempi kuin alunperin, joten etäisyysmittarin rikkoutuminen osoittautui itse asiassa hyväksi asiaksi.

Curiosityn "laserase" ChemCam sijaitsee sen kameramastossa, joka näkyy hyvin tässä kulkijan ottamassa "selfiessä".

 


Juttuja samasta aiheesta