Ceres-kääpiöplaneetan pinnalla olevan kraatterin keskeltä löytyneet kummalliset kirkkaat pisteet ovat hämmästyttäneet aina siitä alkaen, kun Cerestä nyt kiertävä NASAn Dawn-luotain kuvasi ne kesällä kääpiöplaneettaa lähestyessään.

Nyt Dawn kiertää Cerestä varsin lähellä ja sen ottamat kuvat Occatoriksi nimetystä kraatterista ovat jo tarkkuudeltaan 140 metriä per pikseli. Nyt siis kuvista näkee jo jotain oikeasti kiinnostavaa.

Kuvissa ei ole varsinaisesti mitään uutta: yhden pisteen sijaan kyse on pisteiden rykelmästä, missä on keskellä yksi kirkas alue ja sen ympärillä muita, heikommin valoa heijastavia alueita. Päältä otetun, otsikkokuvanammekin olevan kuvan lisäksi alueesta on tehty 3D-mallinnus, joka on alla.

Ongelmana "tavallisissa" kuvissa on se, että ne ovat yleensä ylivalotettuja ja siksi pisteet näyttävät niissä suhteettoman kirkkailta. Joka tapauksessa kraatterin keskellä on selvästi muuta pintaa kirkkaampia (siis paremmin valoa heijastavia) alueita ja ne ovat erittäin kiinnostavia.

Tuoreimmat kuvat eivät ole tuoneet esiin uusia, yllättäviä teorioita alueiden alkuperästä. Ne ovat todennäköisimmin jäätä, jonka törmäys on paljastanut.

Tiedetuubin planeettageologi Jarmo Korteniemi sanoo pika-analyysissään, että todennäköisiä selityksiä on kaksi: "Joko törmäys, joka on paljastanut jäätä, tai kryovulkanismi, joka puskee jääainesta kääpiöplaneetan sisuksista ylös. Tai sitten tuon kuvassa näkyvän kraatterin, siis suuren pinnassa olevan kuopan, itsensä synnyttämä kryovulkanismi tai jokin sen sortin toiminta. Mutta silloin kraatterin pitäisi olla erittäin tuore. Puhuttaisiin enintään muutamasta miljoonasta vuodesta, tai ehkä jopa tuhansista. Eikä tuo kovin nuorelta näytä."

Vaikka uudet kuvat näyttävätkin siis alueen paremmin kuin aikaisemmin, ei näiden perusteella vielä voida sanoa lopullisesti varmaa selitystä kirkkaille pisteille. Mutta silti todennäköisin selitys on jo nyt jää.

Kuvissa näkyvän Occator-kraatterin reuna on noin kaksi kilometriä sen pohjaa korkeammalla. Dawn kiertää Cerestä parhaillaan noin 1500 kilometrin etäisyydellä, ja nyt saadut kuvat ovat karkeasti arvioiden kolme kertaa parempia kuin aiemmat, kesäkuussa otetut kuvat. Sen jälkeen luotain on muuttanut kiertorataansa ja tullut lähemmäksi kääpiöplaneettaa. Ensimmäiset kuvat kirkkaasta pisteestä saatiin keväällä huhtikuussa.

Kuvat: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

(huom: Ceres-nimen taivutusmuotoja on muutettu jutussa kielitoimiston suosittelemiksi.)


Juttuja samasta aiheesta