Kuva: Dave Bleasdale / Flickr

Aurinkokunnan ulko-osissa kiertää häkellyttävä kohde

Neptunuksen radan tienoilla kiertää jotain outoa. Vastavirtaan kulkeva suuri kappale, jonka rataa ei osata selittää.

Aurinkokunnan ulkolaidalta on havaittu outo kohde. Löydön tehneet taiwanilaistutkijat antoivat kappaleelle alustavan nimen "Niku". Se tarkoittaa kiinaksi kapinallista.

Ensi silmäyksellä Niku vaikuttaa varsin tyypilliseltä transneptuniselta kohteelta (TNO). Sen koostumus on luultavasti jäinen, ja kirkkaudesta päätellen sen läpimitta lienee ehkä hieman alle sata kilometriä. Sen absoluuttinen magnitudi on ~7.4.

Mikä sitten tekee Nikusta niin oudon? Vastaus piilee sen radassa.

Kaikki Aurinkokunnan kappaleet syntyivät samasta pyörivästä materiakiekosta. Siksi ne myös pyörivät akselinsa ympäri ja kiertävät Aurinkoa - kaikki samaan suuntaan. Yleensä. Poikkeuksia on, mutta ne selitetään suurilla törmäyksillä, planeettojen lähiohituksilla tai niiden sarjoilla. Yleensä.

Niku on poikkeus. Se kiertää päinvastaiseen eli retrogradiseen suuntaan, voimakkaasti (110 astetta) kallistuneella radallaan. Muutoin rata on TNO:lle tyypillinen: Etäisyys Aurinkoon vaihtelee 24 ja 48 AU:n välillä. Tällä hetkellä Niku sijaitsee Neptunuksen radan sisäpuolella.

Nikun rataa ei osata selittää. Se ei ole resonanssissa Neptunuksen kanssa, eikä edes käy planeetan lähellä. Mallinnusten mukaan myöskään Pluto tai muut tunnetut kääpiöplaneetat eivät voi olla syypäitä outoon rataan. Edes hypoteettinen Ykä, yhdeksäs planeetta, ei sovi kuvaan. Se, kuten Jupiter ja Saturnus, olisi aivan liian kaukana vaikuttaakseen Nikun rataan riittävästi.

Outo kappale on seudulla, johon kukaan muu ei näytä vaikuttavan riittävästi.

Kuva: Ying-Tung Chen ja kumpp. / ApJL 2016
Kaaviokuva Nikun tasossa kiertävistä muista kappaleista. Vasemmalle osoittavat nuolet kuuluvat retrogradisille. (Ying-Tung Chen ja kumpp. / ApJL 2016)

Kaiken kukkuraksi Niku ei ehkä ole yksin. Tutkijat ovat jo aiemmin löytäneet muutamia muitakin retrogradisia TNO:ita, mutta Niku lienee niistä suurin. Osa niistä näyttää vieläpä kiertävän tarkalleen samassa tasossa Nikun kanssa. Vaikka juuri tuo ryhmä voikin olla tilastoharhaa, tutkijat epäilevät, että seudulla voi hyvin lymytä useita muitakin retrogradisia kappaleita. Uusia kappaleita kun ei useinkaan etsitä voimakkaasti kallistuneilta radoilta.

Kuinka Niku ja sen kollegat ovat radoilleen joutuneet, on todellinen mysteeri. Vastaavanlaiset oudot ja aluksi selittämättömät radat saivat jonkin aikaa sitten aikaan hypoteesin Ykästä, yhdeksännestä planeetasta.

Varmaa on vain se, että Aurinkokunnan ulko-osissa on tapahtunut jotain outoa.

Tutkimus on hyväksytty julkaistavaksi Astrophysical Journal -julkaisusarjassa, ja on jo luettavissa arXiv-palvelussa.

Löydöstä kertoi aiemmin New Scientist. Suomessa aiheesta uutisoi ensimmäisenä Tiedetuubi.

Otsikkokuva: Dave Bleasdale / Flickr